Istorie

Faceți cunoștință cu femeia care a dat lumii medicamente antivirale

Faceți cunoștință cu femeia care a dat lumii medicamente antivirale
Sursa: Twitter

În urmă cu cincizeci de ani, puțini oameni de știință credeau că un medicament ar putea combate virusurile cu efecte secundare scăzute. Apoi Gertrude Elion le-a arătat celor care se îndoiesc „ce aș putea face de unul singur”. Când s-a creat o nebunie cu știrile în aprilie că medicamentul remdesivir s-a dovedit a accelera recuperarea la pacienții spitalizați cu COVID-19, Anthony Fauci, directorul Institutului Național de Alergii și Boli Infecțioase din SUA, a salutat constatarea ca „o dovadă importantă a conceptului” în cursa pentru a aduce pandemia la călcâi.

Spre deosebire de un vaccin, care determină organismul să organizeze o apărare împotriva virusurilor invadatoare, remdesivirul este un medicament antiviral, care împiedică capacitatea unui virus de a se multiplica și răspândi. Deocamdată, rezultatele legate de remdesivir sunt mixte, deși unele studii continuă să sugereze că medicamentul poate îmbunătăți rezultatele la pacienții cu forme severe de COVID-19. Cu toate acestea, în urmă cu doar câteva decenii, majoritatea oamenilor de știință s-au îndoit că așa ceva este chiar posibil – că o particulă mică, parazitară, care depinde în totalitate de o celulă gazdă pentru a se reproduce, ar putea fi inhibată fără a afecta celula în sine.

Acum, antivirale sunt folosite pentru a trata herpesul, hepatita, HIV, Ebola și multe altele. Și, fără îndoială, nimeni nu ar exista astăzi dacă nu ar fi fost Gertrude „Trudy” Elion.

Născut în 1918 în Manhattan, Elion a depășit dificultățile financiare timpurii și sexismul direct pentru a câștiga Premiul Nobel pentru fiziologie sau medicină din 1988, devenind doar a cincea femeie care a făcut acest lucru. Ea a împărțit premiul cu colaboratorul ei de lungă durată George Hitchings, care a angajat-o în 1944 pentru a se alătura laboratorului său de biochimie de la compania farmaceutică Burroughs Wellcome (care acum face parte din GlaxoSmithKline).

Abia după retragerea lui Hitchings din cercetările active din 1967, Elion s-a angajat în ceea ce va descrie ulterior drept „odiseea ei antivirală”. Până atunci, Elion „se săturase deja de a fi junior” și a profitat de ocazie, în cele din urmă, „de a arăta ce aș putea face pe cont propriu”, i-a spus scriitoarei Sharon Bertsch McGrayne, autorul cărții din 2001 Premiul Nobel pentru femei în știință.

Abordarea rațională

Elion avea doar 19 ani când a absolvit summa cum laude la Hunter College în 1937 cu o diplomă de licență în chimie. Părinții ei, imigranți din Europa de Est, au fost falimentați de Marea Depresiune. Nu puteau plăti pentru educația absolventă a fiicei lor și niciunul dintre programele la care se aplicase nu i-ar oferi ajutor financiar.

Mai rău, părea că oricât de bine ar fi făcut-o la școală, laboratoarele de cercetare nu ar angaja o femeie. După cum și-a amintit ani mai târziu, cu mai multe ocazii i s-a spus că, deși era calificată pentru acest post, va fi „o influență distragătoare” asupra personalului laboratorului.

Cu toate acestea, Elion a persistat, luând locuri de muncă temporare și trăind acasă pentru a economisi bani. A lucrat ca analist alimentar pentru un lanț alimentar, a răspuns la telefoane la cabinetul unui doctor și a predat chimie în liceele din New York, în timp ce își urma masteratul la Universitatea din New York, nopțile și weekendurile. În cele din urmă, datorită deficitului de forță de muncă creat de cel de-al doilea război mondial, au început să vină oportunități reale, mai întâi cu Johnson & Johnson și apoi cu Burroughs Wellcome.

Până în anii 1970, majoritatea medicamentelor noi au fost găsite prin încercări și erori sau s-au poticnit serendipit. Luați descoperirea accidentală a penicilinei de către Alexander Fleming, care a revoluționat tratamentul infecțiilor bacteriene. Sau observarea întâmplătoare de către un chirurg al armatei franceze, Henri Laborit, că un anestezic numit clorpromazină a avut un efect calmant asupra pacienților cu schizofrenie, primul dintr-o serie de descoperiri în medicația psihiatrică.

Hitchings a propus o altă cale de urmat – o abordare științifică și rațională a descoperirii medicamentelor bazată pe cunoașterea unei ținte biologice. El a emis ipoteza că oamenii de știință ar putea inhiba reproducerea celulelor patogene făcând copii defecte ale blocurilor lor genetice. Odată ce aceste copii au fost integrate în căile metabolice ale germenilor, acestea ar bloca mecanismul celular, interferând cu reacțiile necesare pentru sinteza ADN-ului.

La scurt timp după ce l-a angajat pe Elion, Hitchings a repartizat-o să lucreze la purine. Aceste molecule de azot asemănătoare inelului erau cunoscute ca fiind un tip de nucleozidă, termenul larg pentru bazele structurale ale ADN-ului. Elion nu știa ce sunt purinele, dar după câteva luni de analiză a literaturii, a început să facă compuși care nu fuseseră descriși niciodată înainte și a simțit entuziasmul inventatorului care creează o nouă compoziție a materiei.